Драматург Тим Райс напряженно следил за шахматным матчем между советским шахматистом Борисом Спасским и американцем Робертом Фишером. На кону — звание чемпиона мира 1972 года. Западная пресса того времени окрестила игру «матчем столетия», а сама история напряженной игры легла в основу мюзикла «Шахматы».

Впоследствии оказалось, что драматург Тим Райс и сам неплохой шахматист, а матч в Рейкьявике, сопровождавшийся скандалами и психологической войной между его участниками, не был единственным матчем, вдохновившем его на создание мюзикла. Райс присутствовал в итальянском городе Мерано во время игры первенства мира по шахматам между чемпионом мира Анатолием Карповым (СССР) и победителем соревнования претендентов Виктором Корчным (Швейцария) в 1981 году.

В итоге совместно с композиторами Бенни Андерсоном и Бьорном Ульвеусом, авторами песен и участниками знаменитой группы ABBA, был написан мюзикл Chess, повествующий о битве русского и американского гроссмейстеров. 

Бьорн Ульвеус, Тим Райс и Бенни Андерсон

В 1983 году записали музыкальный альбом мюзикла, который продавался лучше альбома с записью оперы Эндрю-Ллойд Уэббера «Призрак оперы». Композиция I Know Him So Well, которую исполняли актрисы Элейн Пейдж и Барбара Диксон, возглавила хит-парады по обе стороны Атлантики и была признана наиболее успешным женским дуэтом всех времён. Еще одна песня, One Night In Bangkok («Одна ночь в Бангкоке»), взлетела на первые строчки европейских чартов. Двойной альбом был продан в общей сложности 2-миллионным тиражом.

Премьера же мюзикла прошла в мае 1986 в театре Принца Эдварда в Лондоне. Это было потрясающее, технически сложное шоу, которое очень тепло приняла европейская публика. Была установлена вертящаяся сцена, 64 телевизионных монитора, сложнейшее освещение и очень много стульев. События на сцене захватывали внимание зрителя. Сюжет разворачивался на фоне «холодной войны» двух держав. Уже после 1991 года в постановку внесли изменения и параллель с «холодной войной» перестала быть такой явной. Но смесь политики и личных взаимоотношений героев продолжали производить неизгладимое впечатление. Главные роли исполнили Хэд Мюррей, Томми Кёрберг, Элейн Пейдж и Барбара Диксон. Актриса Элейн Пейдж попала в номинацию на премию Лоуренса Оливье в категории «Лучшая актриса в мюзикле». В апреле 1989, продержавшись на Уэст-Энде целых три года, «Шахматы» закрылись.

Мюзикл CHESS в постановке Английской национальной оперы, фото: Brinkhoff/Moegenburg

А вот бродвейская версия провалилась. И не в последнюю очередь из-за неудачной постановки и изменениях в либретто, отрицательно повлиявших на сюжет.
Постановка обходилась продюсерам слишком дорого, и её решили упростить. Тим Райс внес серьезные изменения в сюжетную линию, в некоторые стихи и отправил новую редакцию «Шахмат» режиссёру Тревору Нанну. Но позже выяснилось, что Нанн утвердил вариант другого драматурга — Ричарда Нельсона. Мюзикл показали в апреле 1988 года в театре Империал, но уже в июне, спустя всего 68 представлений, мюзикл был закрыт, не принеся продюсерам никакого дохода.

Мюзикл CHESS в постановке Английской национальной оперы, фото: Brinkhoff/Moegenburg

Впоследствии, в 1991 году, бродвейский вариант сценария, написанный Тимом Райсом и отвергнутый Тревором Нанном, был использован для постановки «Шахмат» в Сиднее (Австралия).

Мюзикл Chess ставили огромное количество раз во многих странах мира. Как правило, это были переработки лондонской или бродвейской версий. И практически везде мюзикл шёл с успехом.

В СССР появление подобного мюзикла приняли крайне холодно и называли его не иначе как «антисоветской стряпней, не имеющей ничего общего с популярной игрой».

В 1996 году в театре имени Моссовета поставили мюзикл «Игра» по мотивам «Шахмат», но сюжет претерпел такие изменения, что мало напоминал зарубежные версии.

Есть огромная вероятность, что в 2020 году театральная компания «Бродвей Москва» представит российскую премьеру легендарного мюзикла «Шахматы»! Над оригинальной российской постановкой мюзикла CHESS работают режиссер Евгений Писарев, музыкальный руководитель и дирижер Джон Ригби, хореограф Ирина Кашуба.